네 온 여든 둘. 미국 오대호의 미래

진작에 써야 하는 개기일식 여행기는 한없이 미루고 있다... 사진을 고르고 편집해야 되는데 귀찮아서 그만...

그래서 잠깐 막간을 이용해(두 달이나 되는 막간이라니...) 이번에 다녀온 시카고가 위치한 오대호의 미래에 대한 단상을 적어보려 한다.

오대호라고 번역해서 우리나라에선 다섯 개의 호수로 인식되고 있지만, 엄밀하게 따지자면 사대호다. 미시간호와 휴런호는 좁은 수로로 연결되어 수위가 같이 바뀌기 때문이다. 아마 모양만 보고 번역한 게 그대로 굳혀진 게 아닌가 싶은데...

학교 다닐 때 지리 시간에 졸지 않았다면 이 오대호가 계단식으로 연결되어 있다는 사실을 기억할 것이다. 네 개의 호수가 강으로 연결되어 있고 워낙 호수 면적이 넓어서 충분한 물탱크 역할을 하기 때문에 아무리 비가 많이 오거나 가물어도 각 호수 수위는 거의 변동이 없다. 상당히 안정적인 수자원이며 거주 환경인 셈이다. 그렇다 보니 오대호 연안엔 쟁쟁한 대도시들이 자리잡고 있다.

토론토, 시카고, 밀워키, 클리블랜드, 그리고 연안은 아니지만 어쨌든 연안 도시로 쳐 주는 디트로이트 등등...

그런데 이 거대하고 안정적인 수계 시스템에도 커다란 약점이 하나 있으니... 바로 나이아가라 폭포다. 전체적으로 완만한 경사를 강이 흘러서 연결하는 다른 지역과 달리 마지막 단계인 이리 호와 온타리오 호 사이에는 계단과도 같은 나이아가라 지층이 존재하고, 이리 호에서 흘러나온 강물이 이 지층으로 떨어지는 게 바로 나이아가라 폭포다. 위성 사진을 보면 쉽게 파악할 수 있는데, 나이아가라 폭포는 이 지층을 침식하며 계속 후퇴해 현재는 원래 시작된 지점에서 상당히 동떨어져 있다. 그리고 침식은 여전히 진행중이고, 먼 미래에는 마침내 이리 호에 도달할 것이다.

그렇게 되면 이리 호의 수위를 유지하고 있던 튼튼한 방어막이 사라져 버리는 셈이어서, 이리 호의 물이 한꺼번에 빠져나가 수위가 낮아지고 아래쪽 온타리오 호의 수위가 상승하게 된다. 두 호수가 합쳐지지는 않겠지만, 연결하는 강의 흐름이 안정될 때까지 엄청난 양의 물이 이동할 것이다.

이렇게 되면 위에 있는 이리 호야 별 문제 없다 쳐도 아래에 있는 온타리오 호 연안에 자리잡은 대표적인 대도시 토론토를 비롯한 수많은 도시들이 물에 잠기게 될 것이다. 바로 이게 심각한 약점이고, 무시무시한 문제점이다. 뭐 대략 5만 년 뒤의 일로 추정하고 있으니 머나먼 미래의 일이긴 하지만, 안정적인 거주지인 호수 연안을 사람들이 일부러 떠날 이유도 없기 때문에 시한 폭탄을 안고 살아가는 것이나 마찬가지라 할 수 있다. 올 겨울의 강추위로 보아하니 5만 년이 흐르기도 전에 지구온난화나 소빙하기라도 닥쳐서 도저히 살 수 없는 혹독한 환경이 되어 버려 모두 떠나 버리는 건 아닌가 싶기도 하지만...

아무튼 그렇다면, 이런 사태를 막을 대책은 있을까? 옛부터 물을 막을 수 있는 건 아무것도 없다고 하긴 했지만... 이리 호에서 흘러나가는 강 어귀에 인공 둑이라도 만들어 한꺼번에 물이 빠져 나가는 것을 막는 것 외에는 방법이 없을 것 같긴 한데, 모르겠다... 5만 년 뒤의 일이니, 그때 쯤엔 지금보다 훨씬 공학이 발달해 있을 것이고, 도저히 안 되겠다 싶으면 온타리오 호 주변 사람들을 모두 이주시키겠지... 어차피 미국이나 캐나다나 남는 게 땅인데 뭐... 그렇긴 해도 호숫가에 자리잡은 그림 같이 아름다운 도시들이 먼 훗날 물에 잠긴다는 상상을 하니 서글프긴 하다... 내 생애와는 까마득히 떨어진 시점의 일이긴 하지만... 죽기 전에 온타리오 호 연안의 토론토에 다녀와야 하는 걸까...

by 다크초콜릿 | 2018/01/09 20:02 | 과학 이야기 | 트랙백 | 덧글(2)

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Commented by JakeBlues at 2018/01/10 09:43
5대호 수위가 꾸준히, 그 것도 상당히 빠른 속도로 낮아지고 있다는 글을 읽은 적이 있는데요.
아마 자연이 만드는 5만년 뒤의 랑데뷰보다는 인간이 만드는 현재의 물뽑아쓰기가 더 위협일 될 듯.
Commented by 다크초콜릿 at 2018/01/11 23:57
한번 자료를 찾아 읽어봐야겠군요... 하긴 시카고에 있어보니 이렇게 큰 도시가 하나도 아니고 여럿이 다 함께 호수를 이용한다는 게 정말 엄청나다고 느끼긴 했습니다... 진짜 바다처럼 넓은 호수긴 하지만...

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